"El Cosmos está constituido por todo lo que es, lo que ha sido o lo que será" Carl Sagan

02 noviembre 2009

Spirit experimenta otro brote de amnesia. La situación es muy complicada

Después de pasar casi seis meses atascado un terreno arenoso en la superficie de Marte, el rover Spirit ha experimentado otro episodio de amnesia, según dicen sus controladroes en el Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA. El robot ya ha mostrado este comportamiento durante cuatro diferentes momentos del año, (ver noticia relacionada), por lo que los expertos están intrigados porque el robot haya mantenido la cordura desde que resultará atrapado en Troy. Desgraciadamente su gozo duró poco puesto que entre el 24 y el 27 de octubre el robot envió telemetría indicando que su memoria flash no estaba funcionando mal.

Esta porción de vista circular fue obtenida con la Cámara Panorámica (Pancam) del rover Spirit de la NASA. Muestra el terreno que rodea "Troy", el lugar dónde el robot lleva meses atrapado.

La parte del robot Spirit que ha estado funcionando mal es su memoria flash, que se ocupa de almacenar los datos e información que el rover recoge durante el día, durante el tiempo que el vehículo está en estado vegetativo, es decir cuando el robot tiene que "dormir" para ahorrar energía de sus baterías y para que esa energía pueda mantener a la electrónica del robot a una temperatura adecuada para soportar las duras noches marcianas con temperaturas que caen a -70 o -80º C.

Aunque las ráfagas de viento ocasionales limpien de polvo a los paneles de Spirit, los controladores de la misión advierten que no disponen de grandes cantidades de energía eléctrica. Si falla la memoria flash, todos los datos almacenados que no hayan sido guardados en otras memorias se pierden.

"Todavía no tenemos suficiente información sobre que provoca estos episodios de amnesia, o si son intermitentes e infrecuentes, estos episodios son un contratiempo que nos mantiene ocupados uno o dos días. Si esta situación persiste o se vuelve frecuente, necesitaremos desarrollar un estrategia alternativa que evite tener que depender de la memoria flash. En ese caso solamente obtendríamos los datos recogidos el mismo día y todo los datos del día anterior se perderían. El volumen total de datos que retorna el rover se espera que sea el mismo", explicó el jefe del proyecto Mars Exploration Rover, John Callas.

Existe otro aspecto negativo del hecho de que hayan regresado estos episodios de amnesia. Los expertos del JPL están preparados para realizar un conjunto de maniobras destinadas a liberar al rover atascado de la arena en la que está atrapado. Con el fin de tener al menos una oportunidad de tener éxito, necesitan no tener problemas en cuanto a la posibilidad de que el rover "olvide" lo que está haciendo de un día a otro. Ha llevado muchos meses de trabajo en el banco de pruebas de arena del JPL para que los ingenieros diseñen un conjunto de líneas básicas que permitan liberar el robot.

La situación de Spirit es más seria todavía además por otros factores. Recordemos que el robot ha estado avanzando marcha atrás durante la mayor parte de los últimos tres años. En segundo lugar su rueda frontal izquierda lleva dañada bastante tiempo y ya no puede girar. Además los niveles energéticos de esta veterana máquina de cinco años la hacen menos ágil que cuando se encontraba en su "juventud". Pero el mayor problema de todos es la gran roca que está justo debajo de él.

Parece que esta roca no llega a tocar los bajos del vehículo, pero si lo hiciera los expertos creen que esto provocaría el fin de la misión para Spirit.

Spirit ha estado moviéndose por la superficie de Marte durante más de 69 meses, a pesar de que su misión estaba diseñada tan sólo para tres. Spirit y junto con su robot gemelo Opportunity que cruza regiones arenosas en la llanura de Meridiani han ofrecido a los ingenieros del JPL la oportunidad de superar contratiempos técnicos y de manejar máquinas dañadas y a pesar de todo hacerlas útiles todavía como herramientas de exploración.

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Publicado en Odisea cósmica

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