"El Cosmos está constituido por todo lo que es, lo que ha sido o lo que será" Carl Sagan

22 mayo 2010

El Telescopio Global de la Tierra observa las estrellas que "danzan"

Después de miles de millones de años de centellear y brillar, algunas estrellas en el cielo parece que "bailan" cuando estos se mueven hacia abajo. Tal vez no como Elvis o Michael Jackson, pero definitivamente tienen un pulso rítmico, y algunas pueden incluso girar como un trompo. En las próximas dos semanas, el Telescopio Global de la Tierra (Whole Earth Telescope), una red internacional de cooperación de observatorios astronómicos dirigida por la Universidad de Delaware, será objeto del seguimiento de tres de estas estrellas para tratar de averiguar lo que está pasando dentro de sus masas luminosas de plasma refrigerante.

Esta estrella está en camino de convertirse en una enana blanca.

Crédito: Imagen cortesía de la NASA Hubble Telescope.

El objetivo principal es una estrella enana blanca conocida como GD358 en la constelación de Hércules. Está hecha de helio y tiene una temperatura superficial estimada en alrededor de 19.000 grados Kelvin.

"Recientemente hemos descubierto que esta estrella está pulsando de manera un poco extraña, y estamos buscando señales de que está girando como un trompo", dice Judi provenzal, profesora asistente de física y astronomía en la Universidad de Delaware y directora del Delaware Asteroseismic Research Center (DARC).

Una misión primaria del centro, el cual es patrocinado por el Observatorio de Monte Cuba en Greenville, Delaware, y la UD, es coordinar las actividades del Telescopio Global de la Tierra.

Una enana blanca es una estrella "muerta" de estrellas que no genera su propia energía como el sol lo hace, dice Provencal.

"El sol se convertirá algún día en una estrella enana blanca; es por eso que estamos interesados en saber más acerca de ellas y lo que sucede con los planetas que la estrella original podría haber tenido", señala Provencal.

La segunda estrella objetivo del Telescopio Global de la Tierra es la pulsante rápida PG1325 101 en la constelación de Virgo, que es sospechosa de tener uno o más planetas en órbita a su alrededor. El equipo internacional va a trabajar para confirmar esa sospecha, observando las estrellas en colaboración con su colega Roberto Silvotti, líder del grupo de observación en Italia.

La tercer estrella objetivo, WD1524, en la constelación de Serpens, se observó durante la campaña internacional del año 2009 del Telescopio Global de la Tierra . La estrella era una pulsante de gran amplitud hasta poco antes que la observación comenzara, cuando misteriosamente se convirtió en una pulsante de pequeña amplitud.

"Cómo las estrellas pulsan depende de su estructura y composición", dice provenzal. "El año pasado, WD1524 cambió completamente la forma en que estaba pulsando. Imagine sonar la Campana de la Libertad y hacer que suene como una campana de mano. Eso sería difícil de hacer. No entendemos cómo sucede esto con nuestras estrellas pulsantes. Ahora sabemos que esta estrella ha vuelto a cambiar, así que estamos tratando de entender cómo eso puede suceder. Nuestros modelos teóricos actuales de las enanas blancas no predicen este tipo de comportamiento ".

Hay miles de enanas blancas en nuestra galaxia, sin embargo, sólo un 30 por ciento son lo suficientemente brillantes como para que los científicos las puedan estudiar a partir de la ciencia de la sismología estelar o asteroseismics, que puede determinar la edad, la temperatura y la composición de una estrella a partir de sus oscilaciones y el brillo.

Una estrella enana blanca late o tiembla como las ondas de energía viajando a través de del océano. La superficie exterior de la estrella chapotea de lado a lado, como las olas en el océano, dice Provencal.

A partir de la forma de estos pulsos, los científicos pueden medir cómo la atmósfera se está moviendo alrededor de estas estrellas pulsantes y averiguar lo que está pasando dentro de ellas, y determinar si un objeto externo, como un planeta, está influyendo en la estrella.

El objetivo científico del Telescopio Global de la Tierra es la obtención de mediciones de series de tiempo ininterrumpido de "estrellas variables" -estrellas cuyo brillo cambia con el tiempo- y luego construir modelos teóricos de los cuales se puedan derivar los fundamentos astrofísicos. El enfoque, que ha sido un gran éxito, de acuerdo con Provencal, ha colocado a la incipiente ciencia de los "terremotos de estrellas" en la vanguardia de la astrofísica estelar.

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Fuente: Whole Earth Telescope Watching 'Dancing' Stars (ScienceDaily)

Vía: Universo a la vista

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