"El Cosmos está constituido por todo lo que es, lo que ha sido o lo que será" Carl Sagan

28 enero 2010

La Luna podría haberse formado de una explosión nuclear natural

Según una nueva teoría sobre su origen, la Luna se formó tras una georeacción nuclear desbocada en el manto de la Tierra.

A la teoría estándar sobre el origen de la Luna se la llama la hipótesis del gran impacto. Supone que en la historia del primitivo Sistema Solar, un objeto masivo dio contra la Tierra, partiéndola en fragmentos que se repartieron de manera desigual. La Luna quedó formada de los desechos menores.

Las mejores simulaciones de este proceso indican que aproximadamente el 80 por ciento de la Luna debe proceder del objeto que impactó y un 20 por ciento de la Tierra.

Esto resulta difícil de reconciliar con la composición que se halló en las rocas lunares, casi idénticas a las de la Tierra en contenido isotópico. Algunos geólogos planetarios dicen que esto podría explicarse si, a poco del impacto, los restos se mezclaron bien antes de formar un cuerpo sólido. Pero otros contraatacan diciendo que esto puede explicar la similitud en las proporciones isotópicas de los elementos ligeros como el oxígeno, pero no explica tan fácil las proporciones idénticas de elementos más pesados como el cromo, neomidio y tungsteno.

Pero existe otra teoría, conocida como la hipótesis de la fisión, que podría dar cuenta del contenido isotópico. Esta idea es que la Tierra y la Luna se formaron a partir de una acumulación de roca fundida girando rápidamente. Esta “gota” espacial de piedra fundida giraba tan rápido que la fuerza de la gravedad sólo era sobrepasada por la fuerza centrífuga que afectaba el sistema.

En este sistema, un ligero impacto habría expulsado una pequeña parte de la roca fundida hacia la órbita. Esta porción eventualmente formó la Luna.

La hipótesis de la fisión ha sido estudiada durante 150 años, pero al final se la rechazó debido a que nadie había podido descubrir de dónde pudo haber venido la energía para poner en órbita un glóbulo de roca del tamaño de la Luna.

Ahora, Rob de Meijer de la Universidad de Western Cape y Wim van Westrenen de la Universidad VU de Amsterdam dicen saber de dónde pudo venir ese golpe.

Su idea es que las fuerzas centrífugas habrían concentrado los elementos más pesados como el uranio y el torio cerca de la superficie de la Tierra, en el plano ecuatorial. Altas concentraciones de estos elementos radiactivos pueden llevar a reacciones nucleares en cadena que pueden hacerse súper-críticas si las concentraciones son suficientemente altas.

La cuestión es cuán concentrados tendrían que haber estado estos elementos. De Miejer y van Westrenen calcularon que es bastante posible que la concentación fuera lo bastante alta para desatar una reacción nuclear.

Su teoría es que la explosión nuclear de un georeactor nuclear natural después de que éste se hizo súper-crítico, expulsó el material que formó la Luna.

También dicen que debería haber evidencias reveladoras de que tuvo lugar una explosión así, en particular en la abundancia lunar de helio-3 y xenón-136, que se habrían producido en grandes cantidades en un georeactor natural.

Mediciones futuras de la superficie podrían aportar las pruebas necesarias para confirmar su teoría, pero el análisis no será fácil. Es bien sabido que el viento solar deposita vastas cantidades de esas sustancias en la superficie lunar, por lo que se las deberá considerar.

Por supuesto, los georeactores no son para nada hipotéticos. El más famoso está en Oklo, Gabón, no muy lejos del ecuador, donde un reactor nuclear natural estuvo claramente en funcionamiento hasta hace aproximadamente 1.500 millones de años, dejando signos reveladores en los depósitos de uranio que se están explotando ahora .

Un corolario interesante de esta discusión se centra en el origen de esta teoría, que se acredita a George Darwin, hijo del más famoso miembro de esta familia. No contento con establecer el debate sobre el origen de las especies, ¿podría ser que la familia Darwin eventualmete también tenga que ser considerada en el origen de la Luna?

Referencia de publicación: arxiv.org/abs/1001.4243: An Alternative Hypothesis For The Origin Of The Moon

Fuente: Technology Review. Aportado por Eduardo J. Carletti

Vía Axxón

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